abeto subalpino

La figura muestra una comparación de las zonas de vegetación actuales en un hipotético lugar de montaña templada seca con las zonas de vegetación simuladas en un escenario de calentamiento climático. Las montañas cubren alrededor del 20% de los continentes de la Tierra y son una importante fuente de agua para la mayoría de los ríos importantes. Los registros paleológicos indican que el calentamiento del clima en el pasado ha hecho que las zonas de vegetación se desplacen a mayores alturas, lo que ha provocado la pérdida de algunas especies y ecosistemas. Los escenarios simulados para los lugares de montaña de clima templado sugieren que un calentamiento continuado podría tener consecuencias similares. Podrían desaparecer especies y ecosistemas con rangos climáticos limitados y, en la mayoría de las regiones montañosas, se reducirán la extensión y el volumen de los glaciares y la extensión del permafrost y la cubierta de nieve estacional. Junto con los posibles cambios en las precipitaciones, esto afectaría a la estabilidad del suelo y a actividades socioeconómicas como la agricultura, el turismo, la energía hidroeléctrica y la explotación forestal. Los recursos para las poblaciones indígenas y las actividades recreativas también se verían alterados.

vegetación de clima seco

Las temperaturas en las cumbres de las montañas son más frías que en las zonas más bajas, y las plantas que allí se encuentran están adaptadas para hacer frente a estas temperaturas más bajas. Cuando se redactó el artículo, la década 2000-2009 era la más cálida registrada hasta ahora. Muchos modelos informáticos predicen que la riqueza de especies vegetales (el número de especies vegetales que se encuentran en una zona) en las zonas montañosas de gran altitud aumentará a medida que el clima se caliente. Estudios anteriores han demostrado que esto es cierto en muchos lugares.

Esto puede parecer inicialmente algo bueno, pero en realidad indica que muchas plantas que crecen en las laderas más bajas de las montañas (donde hace más calor) están ampliando su área de distribución hacia arriba. Al hacerlo, compiten con las especies adaptadas al frío. Éstas tienden a ser plantas cortas y de crecimiento lento que son menos capaces de competir por la luz y los nutrientes contra especies más grandes y de crecimiento más rápido. Recientemente se ha observado en los Alpes una disminución de las especies extremas de gran altitud en los márgenes de su área de distribución.

Los investigadores utilizaron un método estándar para facilitar la comparación de datos. Registraron las plantas en 2001 y de nuevo en 2008. También midieron la temperatura del suelo en estas parcelas de registro a intervalos de una hora entre 2001 y 2007. A partir de la información sobre el rango altitudinal que suele habitar cada especie vegetal, los investigadores elaboraron un valor denominado indicador térmico.

álamo temblón

El cambio climático está teniendo un efecto más profundo en la vegetación alpina de lo que se preveía en un principio, según un estudio realizado por un grupo internacional de investigadores y publicado en Nature Climate Change. El primer estudio paneuropeo sobre el cambio de la vegetación de montaña ha descubierto que algunos prados alpinos podrían desaparecer en las próximas décadas.

Dirigidos por investigadores de la Academia Austriaca de Ciencias y la Universidad de Viena, biólogos de 13 países diferentes de Europa analizaron 867 muestras de vegetación procedentes de 60 cumbres diferentes situadas en los principales sistemas montañosos europeos, primero en 2001 y de nuevo siete años después, en 2008. Encontraron fuertes indicios de que, a escala continental, las plantas amantes del frío que tradicionalmente se encuentran en las regiones alpinas están siendo expulsadas de muchos hábitats por las plantas amantes del calor.

«Esperábamos encontrar un mayor número de plantas amantes del calor a mayor altitud, pero no esperábamos encontrar un cambio tan significativo en un espacio de tiempo tan corto», dijo Michael Gottfried, del programa Iniciativa de Investigación de Observación Global en Ambientes Alpinos (GLORIA), que coordinó el estudio. «Muchas especies amantes del frío se están quedando literalmente sin montaña. En algunas de las montañas más bajas de Europa, podríamos ver cómo desaparecen las praderas alpinas y los arbustos enanos se imponen en las próximas décadas», advierte.

pino lodgepole

Las montañas no son lugares fáciles de vivir para las plantas y los animales. El suelo delgado, el aire escaso, las temperaturas gélidas y los fuertes vientos hacen que el entorno sea duro. Cuanto más alto vive un animal, menos alimento tiene. Aun así, una gran variedad de especies tienen su hogar en las montañas.

A medida que se sube a la montaña y hace más frío, la vegetación y la fauna cambian. En las laderas más bajas, puede haber bosques y muchos tipos de animales. A cierta altura, el clima es demasiado frío y ventoso para que los árboles sobrevivan. Ese nivel se denomina «timberline», o línea de árboles. Cuanto más frío hace, más baja es la línea forestal. Por encima de ella hay praderas y pastizales donde sólo crecen plantas de baja altura. Se trata de hierbas, arbustos, flores alpinas, musgos y líquenes. Por encima de la línea de nieve no crece casi nada. Sólo los animales más resistentes pueden vivir allí arriba. En cada una de estas zonas, las plantas y los animales tienen habilidades especiales que les ayudan a sobrevivir.

Por admin

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